Retrotecnológico: Aritmética mecánica de masas

El mes pasado llevamos una pieza que analiza el desarrollo del mercado de la informática doméstica de 8 bits a través de la lente del minorista de catálogos británico Argos y su perenne catálogo de sueños. Como un aparte, mencionamos que la primera edición de 1975 contenía algunas de las últimas calculadoras mecánicas del mercado, junto con algunos de los primeros modelos electrónicos. Este mes vale la pena volver a esos aparatos, porque aunque ahora estén en gran parte olvidados, formaron parte del paisaje y del desorden de una oficina típica durante la mayor parte del siglo.

El interior de la Suma, mostrando el registro a la derecha y las ruedas de tipo a la izquierda.

En algún lugar del almacén tengo uno de los modelos que aparecen en el catálogo, un Olivetti Summa Prima. Lo encontré en un contenedor de basura cuando era adolescente y buscaba televisores rotos para buscar piezas, corté un par de rollos de cinta de máquina de escribir para ajustarlo y, después de jugar con él durante un tiempo, lo añadí a mi tienda de tecnología efímera aleatoria. Es una unidad de escritorio compacta y elegante de aproximadamente 1970, en su parte delantera hay un teclado numérico, en la parte superior hay una impresora con un soporte para un rollo de papel de recibo y un rodillo de goma estilo máquina de escribir, mientras que en su lateral hay un mango con resorte del que deriva su potencia. Puede hacer sumas y restas simples en las antiguas unidades monetarias británicas, y su funcionamiento es un simple caso de perforar un número, tirar del asa y ver el resultado enrollarse en la cinta de papel. Su registro parece ser un conjunto de rotores adelantados o retrasados por la manija ya sea para sumar o restar, y su impresión se logra mediante un conjunto de barras de impresión que se deslizan hacia arriba para alinear el número correcto con la cinta entintada. Para mí en 1987 con mi LCD Casio Scientific fue una entretenida curiosidad mecánica, pero para sus operadores veinte años antes debe haber representado un ahorro de tiempo significativo.

La historia de las calculadoras mecánicas se remonta a varios cientos de años atrás, a Blaise Pascal en el siglo XVII, y durante ese tiempo evolucionaron a través de una serie de inventos en máquinas sorprendentemente sofisticadas que eran capaces de manejar complicaciones financieras con sorprendente rapidez. La Summa fue una de las últimas máquinas disponibles en gran número, e incluso cuando fue lanzada al mercado en los años 60, su fabricante también estaba produciendo uno de los primeros ordenadores de sobremesa. Su precio en aquel catálogo de Argos de 1975 no es nada barato, pero es más o menos el mismo que el de un equivalente electrónico, lo que en sí mismo es un pequeño milagro por la cantidad de piezas que contiene y por lo complejo que debe haber sido su fabricación.

Hemos puesto dos videos de Summa Prima debajo de la pausa. El primero es un anuncio contemporáneo de la máquina, y el segundo es una introducción moderna a la máquina parcialmente narrada por un robot brasileño, así que consideren los subtítulos traducidos. En este segundo vídeo se puede ver algo de su interior, ya que el mecanismo desnudo se mueve para la cámara y parte de la complejidad mecánica del dispositivo se hace muy evidente. Puede parecer extraño sacar una pieza obsoleta de maquinaria de oficina de un basurero y guardarla durante tres décadas, pero estoy muy contento de que un adolescente de los 80 lo haya hecho. Es probable que no te tropieces con uno en 2019, pero si lo haces, es un dispositivo que vale la pena añadir a tu colección.

Imagen de cabecera: ElioAngelo en la Wikipedia italiana [CC BY-SA 4.0].

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