El nacimiento del robot moderno

Cuando Isaac Asmiov estaba escribiendo I, Robot , el campo de la robótica estaba todavía en su infancia. Como señala en El robot completo , a medida que el campo comenzaba a madurar, empezó a mostrar signos de ajustarse a las ideas populares de los escritores de ciencia ficción sobre lo que debería ser la robótica. Las nociones de robots humanoides, las funciones que los robots tendrían en los entornos domésticos, incluso los dilemas éticos a los que se enfrentan los éticos de la IA hoy en día, fueron todos temas de los primeros escritores de ciencia ficción.

La idea de un robot – al menos de un autómata – es anterior al campo de la robótica. La idea de un autómata independiente puede haber existido ya desde los antiguos egipcios, chinos y griegos, que intentaron construir máquinas autogestionadas que se parecían a los animales y a los humanos. Los mitos de los gólems de arcilla en las leyendas judías y de los gigantes de arcilla en las leyendas nórdicas perpetuaron la idea de un ser artificial que podía imitar las acciones de los seres vivos. Un mito del 400 a.C. de Creta hablaba de un hombre de bronce que protegía su isla de los piratas.

En 1066, el inventor chino [Su Song] construyó un reloj de agua que consistía en una torre con características mecánicas que hacía sonar las horas. La torre tenía tambores programables con clavijas que chocaban con palancas para operar los instrumentos de percusión. Más tarde, en el siglo XIII, el científico musulmán [Ismail al-Jazari] creó una camarera humanoide que podía servir el té a los clientes. Las bebidas se almacenaban en un depósito. Las bebidas goteaban de un cubo a una taza, que la camarera podía servir a través de una puerta abierta. Siglos más tarde, [Leonardo da Vinci] esbozaría los planos de un caballero mecánico que se sentaría, agitaría los brazos y movería la cabeza.

Sin embargo, no fue hasta 1920 que se empezó a utilizar el término robot para describir estos autómatas. El escritor checo [Karel Čapek] publicó una obra de teatro titulada R.U.R. sobre cuerpos artificiales sin alma, que tomó prestado su nombre de la palabra checa para los esclavos campesinos (“robota”). La historia cuenta sobre hombres mecánicos que trabajan en líneas de montaje de fábricas y que se rebelaron contra sus amos humanos, una historia recurrente en lo que se convertiría en un importante subgénero de la escritura de ciencia ficción.

En 1932, el inventor [W. H. Richards] exhibió uno de los primeros robots humanoides en la Model Engineers Society de Londres. El armazón consistía en un cuerpo de aluminio con once electroimanes y un motor alimentado por una fuente de energía de 12 V. En 1948, [William Grey Walter] del Burden Neurological Institute de Bristol creó el primer robot autónomo complejo, basado en su teoría de que las conexiones entre las células cerebrales podían dar lugar a comportamientos complejos. Elmer y Elsie, las tortugas robóticas, fueron construidas con un armazón de plástico fototrópico que funcionaba como un sensor de golpes. Los dispositivos mostraron la interacción entre un mecanismo de control sensible a la luz y otro sensible al tacto que imitaba las células nerviosas con la entrada táctil y visual. Los sistemas interactuaron lo suficientemente bien como para que las tortugas parecieran exhibir un comportamiento al navegar por los obstáculos.

Aunque existe una controversia sobre los orígenes exactos del campo, la noción de que la electrónica analógica podría simular procesos cerebrales – una idea que [Alan Turing] y [John von Neumann] también fueron famosos por su entretenimiento – puede haber impulsado la investigación posterior en robótica.

Al inventor de Kentucky [George C. Devol] se le atribuye a menudo la creación del primer robot moderno en 1954, conocido como Ultimate Unimate. El robot fue la primera máquina industrial que trabajó en una línea de montaje de General Motors. Con la ayuda de su socio comercial [Joseph Engelberger], el par inició la primera empresa de fabricación de robots. El trabajo de los robots era transportar las piezas de fundición de una línea de montaje y soldarlas a las carrocerías de los automóviles. La automatización era una tarea particularmente útil, ya que el trabajo era especialmente peligroso para los trabajadores humanos, que podían envenenarse con humos tóxicos o lesionarse si no tenían cuidado.

En lo que respecta a la investigación en robótica, el estudio científico sigue siendo una rama interdisciplinaria entre la ingeniería mecánica, la ingeniería eléctrica y la informática. Mucha de la teoría que juega en el campo se toma prestada de aspectos de controles, diseño, procesamiento de información y otros subcampos de estas ramas. Dada la amplitud de las aplicaciones de la robótica – desde vehículos autónomos hasta prótesis y robots industriales – las numerosas ramas de la robótica abarcan numerosos campos adyacentes.


Volver a Ciencia Ficción

Las leyes más famosas de la robótica fueron probablemente las propuestas por [Asimov] – las Tres Leyes de la Robótica:

Primera Ley: Un robot no puede herir a un ser humano o, por inacción, permitir que un ser humano sufra daño.

Segunda Ley: Un robot debe obedecer las órdenes que le den los seres humanos, excepto cuando dichas órdenes entren en conflicto con la Primera Ley.

Tercera Ley: Un robot debe proteger su propia existencia siempre que tal protección no entre en conflicto con la Primera o Segunda Ley.

Estas leyes gobernaban el universo subyacente detrás de las historias de los robots de Asimov, destinadas a ser un elemento de seguridad para sus interacciones con los humanos y entre ellos. Cada vez que uno de sus robots actuaba de forma contraria a la intuición, era a menudo una consecuencia directa de una de las leyes que se aplicaban a la situación. Aunque pueden haberse originado como una faceta de la ficción, también se han incorporado al estudio de la ética de la inteligencia artificial.

A medida que el estudio de la robótica ha ido madurando e incorporando más aplicaciones de la investigación sobre la inteligencia artificial y los agentes inteligentes, las ideas de la ética han ido adquiriendo mayor relevancia como una verdadera barrera para seguir trabajando en este campo. Mientras que los primeros robots pueden haber sido cableados para realizar ciertas acciones de rutina, a medida que los robots se han convertido en agentes más libres con la capacidad de seleccionar acciones basadas en sus optimizaciones para alcanzar ciertos objetivos, las sutilezas de los algoritmos utilizados para gobernar estas acciones se han puesto más en duda. Las preguntas en la ética de la IA abordan ideas desde si la inteligencia general artificial es posible, si las máquinas son intrínsecamente peligrosas y si hay formas de frenar este peligro, y si las máquinas tienen alguna apariencia de conciencia y ciertos derechos. Las mismas ideas que cubre Black Mirror son problemas muy reales que los filósofos de hoy en día están tratando de resolver.

En cuanto al estado actual de la investigación en robótica, las opiniones varían mucho dependiendo de a quién se le pregunte. Como dice una analogía, las tareas que son difíciles para un adulto humano, como identificar rápidamente las diferencias en una amplia base de datos, pueden ser fáciles para un robot. Sin embargo, las tareas que son fáciles para un bebé humano, como agarrar y lanzar una pelota, pueden ser casi imposibles para los robots. Incluso en las tareas de rescate, los robots pueden no estar preparados para actuar como los únicos que responden, simplemente debido a deficiencias en su velocidad, versatilidad y facilidad de uso.

El mayor cambio y las perspectivas de futuro de la robótica es probablemente el nivel al que los agentes autónomos invadirán nuestra sociedad. Con el aumento de las oportunidades globales para las empresas capaces de construir mejores tecnologías de vanguardia para el transporte, la fabricación, la medicina y otros campos de alta rentabilidad, sólo habrá más robots desplegados en funciones que antes eran ocupadas por trabajadores humanos. Puede que todavía no estemos viviendo en una distopía robótica propuesta por [Asimov], pero ya no es sólo ciencia ficción.

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