Desmontaje: El PreComputador 1000 de VTech es un PC icónico en una envoltura de juguete

En los días anteriores a que los niños pudieran ser aplacados con un teléfono Android de 50 dólares, a muchos jóvenes se les regalaba una llamada “computadora educativa” para mantenerlos ocupados. Invariablemente pareciendo una versión de ensueño de la computadora real que sus padres no querían dejarles usar, estos aparatos ofrecían hazañas monocromáticas que harían que Zork pareciera Fortnite . Debido igualmente a sus inherentes limitaciones de hardware y a la premisa de ser un juguete educativo, los “juegos” en estos ordenadores a menudo tomaban la forma de completar ecuaciones matemáticas o responder a preguntas de historia.

El PreComputer 1000 de VTech es una muestra perfecta de este particular estilo de juguete educativo. Lanzado al mercado en 1988, se anunció como una forma de que los preadolescentes se sintieran más cómodos con el manejo de un ordenador de verdad; ya que en ese momento se había hecho evidente que la próxima década vería una caja beige en el escritorio de cada profesional. Su teclado QWERTY de tamaño completo se mencionó específicamente en la literatura que acompaña al producto como una forma de acostumbrar a las manos jóvenes a las formas de escribir con el tacto.

Palabras de sabiduría del manual de la Precomputadora 1000.

A mediados de los 90, estos dispositivos habrían progresado lo suficiente como para incluir capacidades pasables de texto a voz y gráficos primitivos, pero el profesional junior que se encontró sentado frente al Precomputador 1000 tuvo una experiencia mucho más espartana. Tal vez sea mejor que este ordenador educativo en particular haya sido catalogado como una herramienta de entrenamiento, porque incluso en 1988, seguramente una sesión con este juguete debe haberse sentido como un trabajo.

Pero eso no quiere decir que el Precomputador 1000 no tenga sus propios encantos. En un esfuerzo por ayudar a consolidar su papel como “entrenador” de ordenadores más convencionales, VTech consideró oportuno equipar al precomputador con su propio intérprete BÁSICO. Incluso se incluyó una generosa documentación escrita que guió a los jóvenes programadores a través de los diversos comandos y funciones. Incluso hoy en día, hay algo extrañamente atractivo en un dispositivo móvil con un teclado completo que puede ejecutar programas BÁSICOS durante más de 24 horas con pilas (incluso si son pilas alcalinas “C”).

Echemos un vistazo al interior de este dispositivo móvil de más de 30 años de antigüedad y veamos cómo los diseñadores se las arreglaron para crear un facsímil razonable de la informática real con un presupuesto adecuado para los niños.


Inspirado por los Grandes

Si la disposición del PreComputer 1000 parece extraña a los ojos modernos, es sólo porque nos hemos acostumbrado al ahora ubicuo factor de forma del portátil. Pero la icónica disposición en forma de concha no habría significado mucho para un niño en 1988. El Toshiba T1100, considerado por algunos como el primer “portátil” comercial tal y como lo conocemos hoy en día, sólo se lanzó unos años antes y no habría sido exactamente una visión común dado su alto precio.

Si el joven tuviera alguna experiencia de primera mano con un ordenador, lo más probable es que fuera con algo parecido a la Apple II, la Commodore 64 o la TI-99. Como tal, el PreComputer 1000 es claramente un guiño a las populares computadoras de “consola” de la época, con quizás más que un toque de inspiración proveniente de portátiles como el TRS-80 Modelo 100.

Pero resulta que la comparación con los ordenadores clásicos de 8 bits es más que una simple cuestión cosmética. Al inspeccionar el PCB del PreComputador 1000 podemos ver que está alimentado por un Zilog Z84C0004PEC, un procesador Z80 de 4 MHz.

También hay un Hyundai HY6116AP-10 que proporciona 16K de RAM y una ROM de máscara TC531000CP de 1Mb de marca VTech que almacena el firmware del ordenador. En el PCB relativamente escaso hay varios IC de soporte como el controlador de línea 74HC244AP, la puerta NAND HCF4011BE y el cierre de 4 bits CD4508BE.


E/S insuficiente

Dados los componentes de la placa principal del PreComputer 1000, se puede decir con seguridad que este es un ordenador tan real como cualquiera de las máquinas de escritorio de finales de los 70 y principios de los 80. Como referencia, la TRS-80 Modelo I que se lanzó en 1977 sólo tenía un procesador Z80 de 1,4 MHz.

Desafortunadamente, VTech tuvo que recortar gastos en algún lugar para que el precio bajara a los niveles de los juguetes. Así que, aunque podría tener lo que habría sido un procesador de sobremesa menos de una década antes, se emparejó con un teclado y una pantalla bastante pobres. Cualquier potencial que el Z80 dentro del Precomputador 1000 pudiera tener se ve seriamente obstaculizado por el pesado hardware auxiliar.

Esperar a que el texto se desplace a través de la pequeña pantalla LCD de 1×20 caracteres es bastante malo, pero entonces, las pantallas de estos ordenadores son casi siempre bastante pobres. Lo que realmente decepciona es el teclado. Puede que tenga un diseño de tamaño completo del 60%, pero desafortunadamente, es una de las placas de membrana más blandas y poco sensibles que he tenido el disgusto de usar. Cualquiera que haya aprendido a escribir en esta cosa debe haberse llevado una verdadera sorpresa al tener en sus manos un teclado adecuado.


Posibilidades ampliadas

Como muchos otros ordenadores educativos, el PreComputer 1000 tiene una ranura de expansión que acepta cartuchos que pueden aumentar las capacidades de la base del sistema. En un ejemplo tan temprano del concepto, los cartuchos aquí simplemente aumentan el número y la variedad de preguntas que el sistema puede hacer al usuario, con títulos disponibles como “Súper Ciencia” y “Conocimiento de la Biblia”.

La subasta de este ordenador incluía un cartucho de “Trivialidades deportivas”, y en su interior podemos ver que no hay nada en el tablero salvo algunos pases y otra ROM de la máscara TC531000CP. Curiosamente, esto significa que cada cartucho de expansión tiene tanta capacidad de almacenamiento como el propio ordenador. Al menos en teoría, parecería que los cartuchos podrían haber añadido una cantidad sustancial de software si VTech lo hubiera querido.

Como hemos visto en proyectos recientes dirigidos a expandir las capacidades de computadoras “de juguete” similares, podría ser que el puerto de expansión en el Precomputador 1000 pudiera algún día ver una utilización más extensa si alguien en la comunidad se siente inclinado a ello. Mientras que la LCD seguiría siendo un obstáculo, es difícil no estar intrigado por la posibilidad de colocar un cartucho de Collapse OS en el lateral de esta máquina.


Un pedazo de historia

Es fácil descartar el VTech PreComputer 1000 como un simple juguete para niños, pero a su manera, es realmente una pieza legítima de la historia de la informática. Con su auténtico procesador Zilog Z80, su diseño de carcasa contemporáneo y su intérprete PRE-BÁSICO integrado, este dispositivo es como un microcosmos de la informática doméstica de principios de los 80.

El lector de Constant Reader sabrá probablemente que la mayoría de los dispositivos que aparecen en estos desgloses mensuales terminan como un montón de componentes interesantes o útiles destinados a algún proyecto aún desconocido. Pero un destino tan poco glorioso parece casi irrespetuoso esta vez; como dijo una vez el Dr. Henry Jones, un artefacto como éste pertenece a un museo.

Por lo tanto, el Precomputador 1000 estará en la estantería con las otras interesantes piezas de tecnología que he recogido a lo largo de los años. Pero también admitiré que pediré un segundo ordenador en eBay que, con la ayuda de los modernos artilugios y más que un poco de retoque, puede tener una nueva vida. Mientras tanto, les dejo con un breve video de este interesante juguete convertido en cápsula del tiempo.

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